Científico tico de la NASA trabajó remotamente desde Palmares en revisión de robot que está en el espacio

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Tiempo de Lectura: 4 minutosDesde la casa de sus suegros en Palmares, Alajuela, un científico costarricense formó parte del equipo de la NASA que remotamente trabajó con el astronauta Chris Cassidy -quien se encuentra en la Estación Espacial Internacional (ISS, en inglés)- en una serie de testeos con uno de los robot del programa Astrobee.

El josefino Andrés Mora y sus compañeros realizaron pruebas con el robot de vuelo libre llamado Honey para verificar que estará al servicio completo de los astronautas de la ISS en un plazo no muy extendido junto con el otro robot llamado Bumble.

El Observador conversó con Andrés Mora para ahondar más sobre el programa Astrobee, pero además sobre su trayectoria dentro de la NASA, a la que ingresó gracias a la ayuda -cuenta él- de Franklin Chang-Díaz y su familia.

«Con ellos tengo y tendré un agradecimiento eterno», expresó este graduado de Ingeniería Eléctrica de la Universidad de Costa Rica y experto en ingeniería en robótica espacial.

«Pronto, ambos estarán listos para llevar a cabo tareas y realizar investigaciones científicas a bordo de la Estación Espacial Internacional», informó la NASA en su boletín de esta semana, que destacó el hecho de que los  seis científicos trabajaron desde sus hogares, en vista de los protocolos sanitarios aplicados por la institución por la pandemia.

Los seis científicos usualmente trabajan desde una unidad de operaciones que se ubica en el Centro Espacial de Investigación Ames, que la NASA tiene en Sillicon Valley, en California. Desde dicho sitio ellos se comunican con la tripulación de la ISS, envían comandos a los robots y reciben mediciones en tiempo real.

Siguiendo las manillas del reloj el equipo de Astrobee: Maria Bualat, Roberto Carlino, Jose Benavides, Andres Mora Vargas, Jonathan Barlow ySonny Hwang desde sus casas. En el centro un ilustración de los robots Honey, Bumble y Queen. Foto cortesía de la NASA.

«Debido a la pandemia, el equipo necesitaba adaptarse a las nuevas condiciones de teletrabajo a tiempo completo para satisfacer la necesidad crítica de la misión de la NASA, con el objetivo de avanzar en la tecnología autónoma y robótica que desempeñara un papel primordial en la misión de la agencia para regresar a la Luna bajo el programa Artemis», agregó la agencia sobre la labor de los seis científicos, entre ellos el tico.

Mora tiene una amplia experiencia en la implementación de soluciones de robots móviles que se emplean para resolver problemas del mundo real.

En el Centro Espacial ha estado involucrado en la investigación y desarrollo de sistemas móviles autónomos y en el desarrollo de propuestas para sistemas aeroespaciales innovadores. Por ejemplo, lideró un proyecto para desarrollar un brazo robótico manipulador Momentum Device Actuated Canfield (MoDAC) utilizado en los robots de vuelo libre llamados SPHERES, que están a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Además de su participación en los robots Astrobee, Mora también ha trabajado en el desarrollo de un vehículo no tripulado para estudiar los entornos subterráneos que son inaccesibles a la tecnología GPS.

Y como investigador postdoctoral en la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio (SESE) en la Universidad Estatal de Arizona (ASU) trabajó en el diseño e implementación de robots e instrumentación para ambientes extremos tales como aguas termales, volcanes y lagos subglaciales. 

Astrobee y sus robots

Mora se unió al equipo de Astrobee hace cinco años. Se trata de una generación de tres robots en forma de cubos compactos de 30 x 30 x 30 centímetros, que están diseñados para numerosas labores en la Estación Espacial Internacional. Estos son Bumble y Honey.

 

Esta nueva generación de robots se basan en el éxito de SPHERES, la primera generación de robots de vuelo libre de la NASA a bordo de la ISS. Pero, a diferencia de estos, puede asumir sus labores de investigación y mantenimiento sin necesidad de ser supervisados por los astronautas.

Astrobee puede operar en modo totalmente automático o bajo control remoto desde la Tierra, así los astronautas pueden ocupar su tiempo en otras tareas. 

Astrobee NASA
La astronauta de la NASA, Anne McClain, realiza pruebas de desempeño con Bumble, el primer robot de la serie Astrobee. Imagen cortesía de la NASA

Astrobee puede navegar por la estación espacial para verificar continuamente la ubicación de los artículos con su escáner, en lugar de requerir que los astronautas pasen su tiempo haciendo esto manualmente. 

Además, Astrobee también puede monitorear condiciones ambientales dentro del complejo orbital, tales como la calidad del aire o los niveles de sonido (que pueden ser muy fuertes en la estación).

Para los controladores de vuelo de NASA, Astrobee les permitirá ‘volar’ alrededor de la Estación Espacial sin salir de uno de los centros ubicados en Houston. Pueden ver y escuchar las actividades de la estación a través del micrófono y las cámaras de los viajeros libres, vigilar y realizar experimentos, o supervisar las tareas rutinarias por control remoto, casi como estar allí.

También podrá ayudar a desarrollar nuevas investigaciones científicas y probar tecnología en la llamada gravedad cero, que es la se experimenta cuando un cuerpo no está sometido a la fuerza de gravedad que ejerce el centro gravitacional de la Tierra.

Andrés Mora


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