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Qué muestra el primer mapa global de abejas (y por qué es importante)

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Científicos han logrado por primera vez hacer una cartografía de la distribución de las 20.000 especies de abejas que existen en el planeta.

El nuevo mapa global ayudará en la conservación de los insectos de los que la humanidad depende para la polinización de los cultivos, dicen investigadores de Singapur y China.

Las abejas enfrentan una enorme presión sobre el número de su población debido a la pérdida de hábitat y el uso de pesticidas.

Sin embargo, se sabe poco sobre la variedad de especies que viven en todos los continentes, excepto en la Antártida: desde diminutas abejas sin aguijón hasta abejas del tamaño del pulgar de la mano.

Papel vital de las abejas

Las abejas brindan servicios esenciales a nuestros ecosistemas y son los principales polinizadores de muchos de nuestros alimentos básicos.

Sin embargo, hasta ahora, no hemos tenido los datos para mostrar en qué lugar del planeta se encuentran la mayoría de las especies, dice la doctora Alice Hughes, de la Academia China de Ciencias en Yunnan (China).

“Aquí combinamos millones de registros para crear los primeros mapas de la riqueza mundial de las abejas. Y entendemos por qué vemos estos patrones”, explica a la BBC.

“Estos mapas, y nuestra marco de referencia, pueden formar la base del trabajo futuro, permitiéndonos comprender mejor los patrones de riqueza de los insectos y garantizar que se conserven de manera efectiva en el futuro”.

El mapa de las abejas

Algunas especies de abejas, como los abejorros, en áreas como Europa y América del Norte, están bien estudiadas.

Pero en otras regiones, como gran parte de Asia y África, la documentación ha sido escasa.

Si bien queda mucho por aprender sobre lo que impulsa la diversidad de estos insectos, el equipo de investigación espera que su trabajo ayude en la conservación de las abejas como polinizadoras globales.

“Al establecer una línea de base más confiable, podemos esquematizar con mayor precisión la disminución de las abejas y distinguir mejor las áreas menos adecuadas para ellas de las áreas donde deberían prosperar. Pero se han reducido por amenazas como pesticidas, pérdida del hábitat natural y el pastoreo excesivo”, dice el doctor John Ascher, de la Universidad Nacional de Singapur.

¿Cómo se hizo el mapa?

Para crear el mapa, los investigadores compararon datos sobre la aparición de especies de abejas con una lista de verificación de más de 20.000 compiladas por el doctor Ascher.

Esto dio una imagen más clara de cómo se distribuyen las muchas especies de estos insectos en el mundo.

Una abeja en una flor
Muchos cultivos dependen de las especies de abejas nativas para la polinización. ZESTIN SOH

El estudio ha confirmado que, a diferencia de otras criaturas, como aves y mamíferos, se encuentran más especies de insectos en áreas secas y templadas alejadas de los polos que en ambientes tropicales más cercanos al ecuador.

Hay más en el hemisferio norte que en el sur, así como puntos críticos en partes de Estados Unidos, África y Medio Oriente.

Hay muchas menos especies de insectos en los bosques y selvas que en los ambientes desérticos porque los árboles tienden a proporcionar menos fuentes de alimento para las abejas que las plantas y las flores.

La investigación se publica en la revista Current Biology.

Datos sobre las abejas

  • Hay más de 16.000 especies de insectos conocidos en siete familias.
  • Algunas especies, como las abejas, los abejorros y las abejas sin aguijón, viven en colonias, mientras que otras son insectos solitarios.
  • Aunque algunos grupos como los abejorros están bien estudiados, más del 96% de las especies de abejas están mal documentadas.
  • Muchos cultivos, especialmente en los países en desarrollo, dependen de especies de abejas nativas, no de abejas melíferas.

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